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为了捍卫冥王星,他差点得罪了整个天文学界!


2020-06-15


为了捍卫冥王星,他差点得罪了整个天文学界!

冥王星被「踢出」九大行星已经十一年了。

2006 年 8 月 24 日,国际天文联合会在布拉格召开会议,投票决定将冥王星与其他游走在太阳系边缘的天体一起,归类到「矮行星」之列,不再纳入行星的範畴。

对投票结果最为介意的,是一位当天没有到场的天文学家。Alan Stern 一直到今天还耿耿于怀,「为什幺要在天体问题上听一群天文学家的话?」他愤怒地说道,「你们真应该听听了解这个问题的天体学家们怎幺说,当我们看到冥王星这样的天体时,想不到其他能称呼它的词了。」

今年二月,他带领一批 NASA 的科学家向国际天文联合会上交了一份提议,要求更改「行星」的定义。

「这不仅在科学上是错误的,在教育意义上也是错误的!」在科学家的世界,很少有人会如此直率地用语言表达自己的观点。

Alan Stern 指出,在将冥王星和其他天体降级的愚蠢论证中,有一条最为可笑:「他们认为有 20 个甚至更多的行星很不方便」。

「更蠢的是,矮行星并不能算是一个行星。一株矮小的常绿植物就不算是常绿植物了吗?」

因为这件事,Alan Stern 对他所鄙视的官僚主义以及对科学分类的愚蠢看法直白地表达了自己的意见,也因此得罪了不少同事和同行。这一切的缘由,所有的愤怒都来源于他为之倾注一生心血的「新视野号」。

四年时间打造史上最快的太空船

「新视野号」是 NASA「新疆界计划」进行太空探索的第一项任务。

1990 年的时候,NASA 举行了一场关于「探索冥王星」的竞赛,他们打算从参赛的五支队伍中选出最优秀的一支,使用他们设计的方案去真正完成飞跃冥王星的任务。Alan Stern,就是其中一支队伍的领队。

Alan Stern 的团队完成了上千页複杂的设计,最终从五支队伍中脱颖而出,进入到了实际操作的阶段。

然而 NASA 留给他们建造「新视野号」的时间只有四年,比起旅行者号的十二年,这点时间根本不够用,更令人绝望的是,他们只拿到了旅行者号五分之一的资金。因为这样的条件,很多人在 Alan Stern 的团队赢得竞赛之后反而嘲笑他们:「这是不可能的。」

但他们还是做到了,用四年的时间,集结了 2500 多名员工的智慧和创造力,他们将「新视野号」从想法变成了现实。

那是人类首次接近这颗神秘的星球,「新视野号」拍下的彩色高清晰照片也是人类历史上第一次看清了冥王星的真实模样。

生命中最黄金的二十五年

据《科学》杂誌报导,Alan Stern 曾用十年时间用来凝聚科学与政治领域的共识,五年的时间来建造相关设备,然后又花了十年的时间进行飞行任务。从 1990 年到 2015 年,Alan Stern 将生命中最黄金的二十五年都献给了冥王星,而「新视野号」也成为了 NASA  历史上由非 NASA 僱员掌控的最昂贵的计画。

今年 11 月 22 日就是 Alan Stern 六十岁的生日,为了冥王星,他几乎付出了职业生涯的全部。当国际天文联合会的天文学家们决定将冥王星「踢出」太阳系行星之列时,「新视野号」已经在探索冥王星的路上行进了大约 15%。

对 Alan Stern 本人来说,比冥王星的降级更加痛苦的是,他本人所预言的一些突破性的科学发现却成为了他对手论据的有力支持,同时也开启了行星科学新时代的大门。

但这一切对 Alan Stern 和他的团队,以及「新视野号」本身的价值并没有丝毫的影响,飞行器已经飞过了冥王星,并将继续前进,去更远的柯伊伯带,甚至,2020 年之后,当「新视野号」飞离柯伊伯带,它将继续探索太阳系的边际,在远离太阳 100 天文单位的地方,一直工作下去。

探索的心不会「矮」

当年曾经与 Alan Stern 论战的美国着名天文学家奈尔·德格拉斯·泰森,对 Alan Stern 给出了这样的评价:「无论是唤醒公众对天文事业的热情还是支持太空科学的任务,甚至是捍卫冥王星的地位,他从来都没有离开过。」

虽然冥王星被降级为「矮行星」,但 Alan Stern 探索的雄心不会随之变「矮」,在未来,这一点也不会改变,六十岁的他依然保持着探索的初心。

「这可能是『新视野号』最后一次靠近一颗星体进行探测了,我希望它还能再一次让人们因为探索而感到激动。」谈起「新视野号」四百多天后与柯伊伯带星体的会面,Alan Stern 如此说道。

「我们的目标在冥王星以外 10 亿英里的地方,每天飞行 100 万公里,需要三年半才能飞到那里。从来没有人到达过那,从 45 亿年前,太阳系诞生的时候就一直在冰冷和阴暗中沉睡的柯伊伯带星体。」Alan Stern 说道,「我们知道的只有它的轨道,它发红的颜色,以及有罗塞塔号探测的慧星 10000 倍大的体积,但除此之外,我们一无所知。一切都会在 2019 年的第一天揭晓。」

「我唯一能向你保证的是,它会让你兴奋不已。」



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